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La toxicidad del arsénico
¿Cuáles son las rutas de exposición del arsénico?

Curso: WB1576
Fecha original: 1 de octubre de 2009
Fecha de expiración: 1 de octubre de 2011
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Objetivo de aprendizaje

Al término de esta sección, usted será capaz de

  • Identificar las principales rutas de exposición del arsénico.

Introducción

Las principales rutas de entrada del arsénico al cuerpo son la ingestión y la inhalación. Aunque es posible que pueda ocurrir la exposición dérmica, ésta no se considera una ruta primaria de exposición. La dosis de exposición es la exposición acumulada de todas las rutas.

Ingestión

En la población general estadounidense, la principal fuente de exposición de arsénico la constituye la ingesta de comida. Es mucho menor la incorporación de arsénico por vía del aire, el suelo o el agua potable. Se estima que la ingesta diaria promedio de arsénico en adultos estadounidenses es de 40 microgramos (ATSDR 2007).

Alimentos que contienen arsénico

El 80% de la ingesta de arsénico se debe al consumo de carne, pescado y pollo que contiene este elemento. Los pescados, los mariscos bivalvos y las algas también contienen arsénico, como arsenobetaina y arsenocolina, las cuales en ocasiones se conocen como "arsénico de los peces". Estas formas de arsénico presentan una baja toxicidad en los humanos y son excretadas rápidamente en la orina (ATSDR 2007). Hay estudios recientes que revelan que una especie de alga marina, el hijiki, contiene niveles altos de arsénico inorgánico (Rose et al, 2007).

Arsénico en agua y suelo

En varias partes del mundo se ha reportado que el agua de pozos artesianos puede contaminarse con el arsénico presente en rocas del subsuelo. Particularmente, desde que en los años noventa se descubrió la contaminación de agua potable con arsénico en los pozos de Bangladesh, el tema del arsénico en el agua ha captado la atención de muchas personas (WHO 2001).

Tabla 2. Países en los que se ha reportado contaminación de agua de pozo por arsénico, debido a fuentes naturales (NRC 2000).

  • Alemania (Baviera)
  • Grecia
  • Argentina
  • Hungría
  • Bangladesh
  • India
  • Bolivia
  • Japón
  • Canadá
  • México
  • Chile
  • Mongolia
  • China
  • Rumania
  • España
  • Taiwán
  • Estados Unidos
  • Vietnam
  • Ghana
 

En Estados Unidos las regiones que presentan las concentraciones naturales más altas de arsénico en el agua son: el suroeste del país, el noroeste, el noreste, Alaska, y otras áreas que presentan actividad geotérmica (ATSDR 2007).

La forma en que se ingiere el arsénico en el agua de bebida depende de la exposición que ésta haya tenido con el aire. El agua de pozos profundos contiene principalmente arsenitos (arsénico III), mientras que el agua de superficie contiene predominantemente arseniatos (arsénico IV) (Rossman 2007).

Figura. Arsénico en aguas subterráneas. Mapa del Servicio Geológico de EE. UU.

Mapa del Servicio Geológico de EE

Mapa del Servicio Geológico de EE. UU. que muestra las áreas de Estados Unidos que presentan arsénico en más del 25% de las muestras tomadas de agua subterránea (USGS 2005).

El agua subterránea también puede tener concentraciones elevadas de arsénico debido a

  • contaminación debido a escurrimientos de conservadores para madera que contienen arsénico,
  • escurrimientos de campos agrícolas,
  • mala eliminación de compuestos con arsénico, o
  • minería (Rossman 2007).

En los siguientes países se han reportado casos de contaminación de agua potable por actividades humanas:

  • Brasil,
  • Chile,
  • India,
  • México,
  • Nicaragua, y
  • Tailandia (IARC 2004).

En ciertas áreas del oeste, medio-oeste, suroeste y noreste de Estados Unidos se ha reportado la presencia de arsénico en agua de pozos en niveles superiores a los 50 microgramos por litro (ppb) (Rossman 2007).

La EPA ha establecido que el nivel máximo de arsénico en agua potable es de 10 ppb (ATSDR 2007).

Por su parte, el Servicio Geológico de EE. UU. ha hecho mapas de la distribución de arsénico en los suelos de Estados Unidos. En Estados Unidos contiguos, la media geométrica del nivel de arsénico en el suelo es de 5.2 ppm. Los niveles para el este de Estados Unidos (al este del meridiano 96) presentan una media geométrica de 4.8 ppm de arsénico (rango de <0.1 a 73 ppm). Los niveles para el oeste de Estados Unidos (al oeste del meridiano 96) presentan una media geométrica de arsénico de 5.5 ppm (rango de <0.10 a 97 ppm) (Shacklette and Boerngen 1984).

Los niveles elevados de arsénico en suelo (debido ya sea a contaminación natural o a contaminación causada por el ser humano) pueden representar un riesgo de ingestión, principalmente para niños con comportamiento de pica y para niños que se lleven las manos a la boca al jugar.

(Rossman 2007). No obstante, la biodisponibilidad del arsénico en el suelo es variable, y depende de la forma química en la que se presente.

La incorporación de arsénico en las plantas no parece alcanzar niveles que se consideren peligrosos para la salud humana (Rossman 2007).

Por otra parte, es posible que en países en donde se quema carbón contaminado con altos niveles de arsénico, exista un riesgo para la salud de las personas que inhalan las cenizas de este producto (Rossman 2007).

Inhalación

Las principales fuentes del arsénico que es inhalado son

  • despepitadoras,
  • fábricas de pesticidas,
  • fundidoras,
  • operaciones de manufactura de vidrio,
  • humo de tabaco, y
  • quema de combustibles fósiles que contienen arsénico (Rossman 2007).

El arsénico que se encuentra en el aire de diversos sitios de trabajo generalmente es trióxido de arsénico (Ishinishi et al. 1986). Aunque no es común detectar niveles altos de arsénico en sitios de trabajo donde puede haber una exposición ocupacional, se han registrado niveles de entre 6.9 y 20 miligramos por metro cúbico en fundidoras de cobre en el periodo de 1943 a 1965 (Welch et al, 1982).

Actualmente, los niveles altos en exposiciones ocupacionales son más raros puesto que el nivel de exposición permitido es de 0.01 miligramos por metro cúbico. No obstante, puede presentarse una intoxicación al inhalarse los humos de la incineración de materiales que contienen arsénico, como la madera tratada con conservadores (Aposhian 1989).

  • Las partículas más pequeñas se depositan en sitios más profundos del tracto respiratorio.
  • Las partículas que se depositan en las vías aéreas superiores son limpiadas por los cilios celulares, pero luego pasan al tracto gastrointestinal, donde son absorbidas (Yip y Dart 2001).

Piel

  • La ingesta y la inhalación son las rutas más comunes de exposición al arsénico, y las que más comúnmente conducen a la enfermedad.
  • La exposición dérmica puede provocar enfermedad, pero en una proporción menor que la ingesta o la inhalación de arsénico.
  • La dosis de exposición es la exposición acumulada de todas las rutas de exposición.

Puntos clave

  • La ingesta y la inhalación son las rutas más comunes de exposición al arsénico, y las que más comúnmente conducen a la enfermedad.
  • La exposición dérmica puede provocar enfermedad, pero en una proporción menor que la ingesta o la inhalación de arsénico.
  • La dosis de exposición es la exposición acumulada de todas las rutas de exposición.

Verificación de progreso

4. Las principales rutas de exposición del arsénico son

A. Inhalación
B. Ingesta
C. Contacto dérmico
D. A y B
E. Todas son igualmente importantes

Answer:

Respuestas

  1. La opción correcta es la D. Las principales rutas de exposición del arsénico son la ingesta y la inhalación. La exposición dérmica puede provocar enfermedad, pero se considera como una ruta de exposición menor.

Comentarios para la A (solo web). La mejor opción es la D. La inhalación es una de las principales rutas de exposición del arsénico, lo mismo que la ingesta. La exposición dérmica puede provocar enfermedad, pero se considera como una ruta de exposición menor.

Comentarios para la B (sólo web). La mejor opción es la D. La ingesta es una de las principales rutas de exposición del arsénico, lo mismo que la inhalación. La exposición dérmica puede provocar enfermedad, pero se considera como una ruta de exposición menor.

Comentarios para la C (sólo web). La mejor opción es la D. La exposición dérmica puede provocar enfermedad, pero se considera como una ruta de exposición menor.

Las principales rutas de exposición del arsénico son la ingesta y la inhalación.

Comentarios para la D (sólo web). Opción correcta. Las principales rutas de exposición del arsénico son la ingesta y la inhalación. La exposición dérmica puede provocar enfermedad, pero se considera como una ruta de exposición menor.

Comentarios para la E (sólo web). La mejor opción es la D. Las principales rutas de exposición del arsénico son la ingesta y la inhalación. La exposición dérmica puede provocar enfermedad, pero se considera como una ruta de exposición menor.

  • Para revisar contenidos relevantes, por favor consulte los apartados "Introducción", "Ingesta" e "Inhalación" en esta misma sección.

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