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Resúmenes de Salud Pública - Radón (Radon)

Radón (Radon)

(Radon)

CAS#: 10043-92-2 y 14859-67-7

Versión de PDF, 154 KB


Esta publicación es un resumen de la Reseña Toxicológica del radón y forma parte de una serie de resúmenes de salud pública sobre sustancias peligrosas y sus efectos sobre la salud. También hay una versión abreviada, ToxFAQs™, disponible. Esta información es importante porque se trata de una sustancia que podría ser nociva para la salud. Los efectos sobre la salud de la exposición a cualquier sustancia peligrosa van a depender de la dosis, la duración y el tipo de exposición, la presencia de otras sustancias químicas, así como de las características y los hábitos de la persona. Si desea información adicional, comuníquese con el Centro de Información de la ATSDR al 1-800-232-4636.

Trasfondo

Este resumen de salud pública le informa acerca del radón y de los efectos de la exposición a esta sustancia.

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) identifica los sitios de desechos peligrosos más serios en la nación. La EPA luego coloca estos sitios en la Lista de Prioridades Nacionales (NPL) y los designa para limpieza a largo plazo por parte del gobierno federal. El radón se ha encontrado en por lo menos 34 de los 1,699 sitios actualmente en la NPL o que formaron parte de la NPL en el pasado. Aunque el número total de sitios de la NPL en los que se ha buscado esta sustancia no se conoce, el número de sitios en que se encuentre radón puede aumentar a medida que se evalúan más sitios. Esta información es importante porque estos sitios pueden constituir fuentes de exposición, y la exposición a esta sustancia puede perjudicarlo.

Cuando una sustancia se libera desde un área extensa, por ejemplo desde una planta industrial, o desde un recipiente como un barril o una botella, la sustancia entra al ambiente. Esta liberación no siempre conduce a exposición. Usted puede exponerse a una sustancia solamente cuando entra en contacto con ésta-al inhalar, comer o beber la sustancia, o por contacto con la piel. Sin embargo, debido a que el radón es radioactivo, usted también puede exponerse a su radiación si se encuentra cerca de esta sustancia.

La exposición a radiación externa puede deberse a fuentes naturales o fuentes creadas por el hombre. La radiación cósmica del espacio o los materiales radioactivos en el suelo o en materiales de construcción constituyen fuentes de radiación naturales. Los productos de consumo, equipo industrial, residuo radioactivo de bombas atómicas, y en menor grado residuo de hospitales y reactores nucleares, constituyen fuentes de radiación creadas por el hombre.

Hay muchos factores que determinan si la exposición al radón lo perjudicará. Estos factores incluyen la dosis (la cantidad), la duración (por cuanto tiempo) y la manera como entró en contacto con esta sustancia. También debe considerar las otras sustancias químicas a las que usted está expuesto, su edad, sexo, dieta, características personales, estilo de vida y condición de salud.


1.1 ¿Qué es el radón?

Gas radioactivo

El radón (Rn) es un gas radioactivo natural incoloro, sin olor o sabor, que ocurre en formas diferentes que tienen el mismo número atómico pero masa atómica diferente, llamadas isótopos.

A medida que el radón experimenta decaimiento radioactivo, emite principalmente partículas alfa de alta energía, las que constituyen una amenaza para la salud.

El radón se mide en términos de su radioactividad (curies o becquerels). Tanto el curie (Ci) como el becquerel (Bq) indican la cantidad de material radioactivo que decae cada segundo (1 Ci = 37 billones Bq = 37 billones de decaimientos por segundo).

Producto natural del ambiente

Los isótopos del radón se forman naturalmente a través del decaimiento radioactivo del uranio o el torio.

El uranio y el torio (sólidos) se encuentran en rocas, el suelo, el aire y el agua. El uranio y el torio decaen a otros elementos tal como el radio (sólido), el que a su vez decae a radón gas.

El uranio y el torio existen desde que la tierra se formó y tienen vidas medias sumamente largas (4.5 billones de años para el uranio y 14 billones de años para el torio). La vida media es el tiempo en el que la mitad de los átomos de un elemento radioactivo decaen y el elemento original se transforma en un isótopo diferente. El uranio, el torio y el radio, y por lo tanto el radón, continuarán existiendo indefinidamente en aproximadamente los mismos niveles que se encuentran hoy en día.

El radón no tiene usos comerciales.

Existe en varias formas llamadas isótopos y decae a otros isótopos radioactivos

El isótopo más común del radón es el radón-222 (222Rn), el que forma parte de la cadena radioactiva del uranio.

Un átomo de 222Rn emite una partícula alfa (que tiene el tamaño de un átomo de helio sin electrones), transformándose en un átomo de polonio-218 (218Po), el que a su vez emite una partícula alfa transformándose en un átomo radioactivo de plomo (214Pb). Este proceso se conoce como decaimiento radioactivo y los productos del decaimiento del radón se conocen como la progenie o las hijas del radón. En la última etapa del decaimiento radioactivo de la progenie del radón se forma un átomo estable de plomo, el que no es radioactivo.

La vida media del 222Rn es de 3.82 días. Algunos productos del decaimiento del radón tienen las siguientes vidas medias: 3.05 minutos para 218Po; 26.8 minutos para 214Pb; y 22.3 años para 210Pb.


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1.2 ¿Qué le sucede al radón cuando entra al medio ambiente?

Pasa al aire y al agua subterránea y de superficie

El gas radón que se encuentra en las rocas y el suelo puede pasar al aire, al agua subterránea y al agua de superficie.

Los productos del decaimiento del 222Rn, tal como el 218Po y el 214Pb, son sólidos que pueden adherirse a partículas en el aire y así ser transportados a la atmósfera. La lluvia puede depositar estos productos sobre la tierra o el agua.

El radón experimenta decaimiento radioactivo en el ambiente.


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1.3 ¿Cómo puede ocurrir la exposición al radón?

El aire

Debido a que la progenie del radón a menudo se encuentra adherida a polvo, usted se expone principalmente al respirar el polvo. La progenie del radón se encuentra en casi todo el aire. Dependiendo del tamaño, las partículas radioactivas pueden depositarse en los pulmones y suministrar una dosis de radiación al tejido pulmonar.

Los niveles corrientes de radón al aire libre son generalmente muy bajos, pero pueden variar de acuerdo a la localidad y la geología del suelo.

En el aire interior, por ejemplo en el hogar, escuelas o en edificios de oficinas, los niveles de radón y de progenie de radón son generalmente más altos que al aire libre, y pueden ser particularmente altos en algunos edificios, especialmente en construcciones nuevas que son más eficientes en la conservación de energía.

Las grietas en los cimientos o el sótano de su casa pueden permitir el paso de cantidades más altas de radón a su hogar. Además, el radón es más pesado que el aire, por lo tanto, las concentraciones de radón generalmente son más altas en los pisos bajos o en el sótano de viviendas.

El agua

Usted puede exponerse al radón y a la progenie del radón al entrar en contacto con agua subterránea o de superficie contaminada con radón o tomando agua de manantiales que contiene radón.

El radón puede pasar del agua al aire; se estima que una milésima parte del radón en el agua puede pasar al aire cuando se usa agua en el interior de viviendas.


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1.4 ¿Cómo entran y salen del cuerpo el radón y la progenie del radón?

Cuando se inhalan o tragan

El radón y su progenie radioactiva pueden entrar al cuerpo cuando usted los inhala o los traga.

La mayor parte del radón gas que se inhala es exhalado.

Una parte de la progenie del radón, ya sea libre o adherida a partículas, puede permanecer en los pulmones y experimentar decaimiento radioactivo. La radiación que se libera durante este proceso penetra el tejido pulmonar y puede dañar el pulmón.

Una porción del radón que usted traga en el agua potable pasa a través de las paredes del estómago y el intestino.

Después de pasar a la sangre, la mayor parte del radón se moviliza rápidamente hacia los pulmones, de donde la mayor parte es eliminada en el aire que se exhala.

El radón que no se exhala pasa a otros órganos y al tejido graso donde puede permanecer y experimentar decaimiento radioactivo.


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1.5 ¿Cómo pueden afectar mi salud el radón y la progenie del radón?

Esta sección presenta información acerca de posibles efectos sobre la salud de seres humanos y animales

Cáncer del pulmón

Muchos científicos creen que la exposición prolongada a niveles altos de radón y progenie de radón en el aire aumenta la probabilidad de desarrollar cáncer del pulmón.

Mientras mayor la exposición al radón, mayor es la probabilidad de desarrollar cáncer del pulmón.

Fumar cigarrillos aumenta enormemente las probabilidades de desarrollar cáncer del pulmón debido a que muchos de los productos de decaimiento del radón se adhieren a productos del tabaco. Por lo tanto, al usar tabaco, los productos de decaimiento del radón pueden entrar al cuerpo en el tabaco. Respirar otras sustancias que producen cáncer del pulmón también puede aumentar la probabilidad de desarrollar cáncer por exposición a la progenie del radón.


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1.6 ¿Cómo pueden el radón y la progenie del radón afectar a los niños?

Esta sección discute los posibles efectos sobre la salud en seres humanos causados por exposiciones desde la concepción a la madurez (18 años de edad).

Diferencias entre niños y adultos

Debido a que los pulmones de los niños son de menor tamaño que los de los adultos y su frecuencia respiratoria es más alta, los niños pueden recibir dosis de radiación más altas en los pulmones que los adultos. Sin embargo, información acerca de niños que trabajaban en minas en China no sugiere que los niños son más susceptibles que los adultos a los efectos de la exposición al radón.


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1.7 ¿Cómo pueden las familias reducir el riesgo de exposición al radón y a la progenie del radón?

Reduzca los niveles de exposición puertas adentro

Los niveles de radón puertas adentro se pueden reducir usando métodos entre los que se incluyen sellar los espacios entre el suelo y los cimientos e instalar sistemas de ventilación que dirijan el aire desde materiales bajo la vivienda hacia el exterior. Usted puede contactar el programa ambiental o de salud de su estado para localizar expertos certificados en la mitigación de exposición al radón.


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1.8 ¿Hay algún examen médico que demuestre que he estado expuesto al radón o a la progenie del radón?

Productos de decaimiento del radón en la orina, el pulmón y los huesos

El radón en los tejidos no se puede detectar mediante pruebas clínicas de rutina.

Algunos productos de decaimiento del radón se pueden detectar en la orina y en el pulmón y los huesos. Generalmente las pruebas para estos productos no están disponibles al público. Además, son de escasa utilidad debido a que no pueden usarse para determinar con exactitud a cuanto radón se expuso o si sufrirá efectos adversos.


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1.9 ¿Qué recommendaciones ha hecho el gobierno federal para proteger la salud pública?

El gobierno federal desarrolla reglamentos y recomendaciones para proteger la salud pública. Los reglamentos pueden ser impuestos por ley. La EPA, la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional (OSHA), la Administración de Drogas y Alimentos (FDA) y la Comisión de Reglamentación Nuclear de los EE.UU. (USNRC) son algunas agencias federales que desarrollan reglamentos para sustancias tóxicas.

Las recomendaciones proveen instrucciones valiosas para proteger la salud pública, pero no pueden imponerse por ley. La Agencia para Sustancias Tóxicas y el Registro de Enfermedades (ATSDR) y el Instituto Nacional de Salud y Seguridad Ocupacional (NIOSH) del CDC son dos agencias federales que desarrollan recomendaciones para sustancias tóxicas.

Los reglamentos y recomendaciones pueden ser expresados como niveles que «no deben excederse», en otras palabras, niveles de la sustancia tóxica en el aire, agua, suelo o alimentos que no sobrepasen los niveles críticos que se basan generalmente en niveles que afectan a los animales. Estos niveles luego se ajustan para la protección de seres humanos. En algunas ocasiones estos niveles que «no deben excederse» difieren entre organizaciones federales debido a las diferentes duraciones de exposición (una jornada de 8 horas al día o de 24 horas al día), el uso de diferentes estudios en animales u otros factores.

Las recomendaciones y los reglamentos son actualizados periódicamente a medida que se dispone de información adicional. Para obtener la información más reciente, consulte a la organización o agencia federal que la otorga.

El aire

La EPA recomienda reparar su hogar si los niveles de radón en el interior son de 4 pCi o más por litro (pCi/L) de aire. La EPA también indica que niveles de radón bajo 4 pCi/L aun representan riesgo para la salud y en muchos casos pueden ser reducidos. Si los niveles de radón puertas adentro deben reducirse, la EPA recomienda usar un especialista certificado en mitigación para asegurarse de que se usen métodos apropiados.

La Administración de la Salud y la Seguridad de la Mina (MSHA) ha adoptado un límite de exposición de 4 Niveles de Trabajo Mensuales (WLM) al año para personas que trabajan en minas (WLM es la combinación de la concentración de radón en el aire de la mina con la duración de la exposición dentro de la mina).

La NRC publicó una tabla de exposiciones al radón que se permiten para los trabajadores y de descargas de radón al ambiente que se permiten por parte de quienes tienen licencia para manejar radón.

El agua

En la década de los 1990s, la EPA introdujo propuestas para limitar los niveles de radón en el aire puertas adentro y en el agua potable. Con fecha de Agosto del año 2008, las propuestas aun no habían sido adoptadas como reglamentos.


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1.10 ¿Dónde puedo obtener más información?

Si usted tiene preguntas o preocupaciones, por favor comuníquese con el departamento de salud y calidad ambiental de su comunidad o estado o con la ATSDR a la dirección y número de teléfono que aparecen más abajo.

La ATSDR también puede indicarle la ubicación de clínicas de salud ocupacional y ambiental. Estas clínicas se especializan en la identificación, evaluación y el tratamiento de enfermedades causadas por la exposición a sustancias peligrosas.

Las Reseñas Toxicológicas también están disponibles (en inglés) en Internet en www.atsdr.cdc.gov y en CD-ROM. Usted puede solicitar una copia del CD-ROM que contiene las Reseñas Toxicológicas de la ATSDR llamando libre de cargos al número de información y asistencia técnica al 1-800-CDCINFO (1-800-232-4636), a través de correo electrónico al cdcinfo@cdc.gov o escribiendo a:

Agency for Toxic Substances and Disease Registry
Division of Toxicology and Environmental Medicine
1600 Clifton Road NE
Mail Stop F-62
Atlanta, GA 30333
Fax: 1-770-488-4178

Las organizaciones con fines de lucro pueden solicitar copias de las Reseñas Toxicológicas finalizadas a:

National Technical Information Service (NTIS)
5285 Port Royal Road
Springfield, VA 22161
Phone: 1-800-553-6847 or 1-703-605-6000
Website: http://www.ntis.gov/


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