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Resúmenes de Salud Pública - Uranio (Uranium)

Uranio (Uranium)

(Uranium)

CAS#: 7440-61-1

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Esta publicación es un resumen de la Reseña Toxicológica del Uranio y forma parte de una serie de resúmenes de salud pública sobre sustancias peligrosas y sus efectos sobre la salud. También hay una versión abreviada, ToxFAQs™, disponible. Esta información es importante porque esta sustancia puede perjudicarlo. Los efectos de la exposición a cualquier sustancia peligrosa dependen de la dosis, la duración y el tipo de exposición, de las características y los hábitos personales, y de la presencia de otras sustancias químicas. Si desea información adicional, comuníquese con el Centro de Información de la ATSDR al 1 800-232-4636.

Objetivo

Definir que es un resumen de salud pública y explicar como éste puede enseñarle acerca del uranio.

Introdución

Un resumen de salud pública provee información sucinta acerca de una sustancia peligrosa.  La información es extraída de una reseña toxicológica producida por la División de Toxicología y Ciencias de la Salud de la ATSDR.  Una reseña toxicológica es una extensa revisión de una sustancia peligrosa.

Este resumen de salud pública resume los hallazgos de la División de Toxicología y Ciencias de la Salud acerca del uranio, describe los efectos de la exposición a esta sustancia y lo que usted puede hacer para limitar esa exposición.

El uranio en sitios de desechos peligrosos

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) de los EE.UU. identifica los sitios de desechos peligrosos más serios en la nación.  La EPA luego coloca estos sitios en la Lista de Prioridades Nacionales (NPL) y los designa para limpieza por parte del gobierno federal.  La EPA ha encontrado uranio en por lo menos 67 de los  1,699 sitios actualmente en la NPL o que formaron parte de la NPL en el pasado.

El número total de sitios de la NPL en los que se ha buscado esta sustancia no se conoce.  Sin embargo, existe la posibilidad de que a medida que se evalúen más sitios, el número de sitios en los que se encuentre uranio puede aumentar.  Esta información es importante; estos sitios pueden constituir fuentes de exposición, y la exposición al uranio puede perjudicarlo.
Por qué la liberación de uranio puede ser peligrosa

Cuando una sustancia contaminante se libera desde un área extensa, por ejemplo  desde una planta industrial o desde un recipiente como un barril o una botella, la sustancia entra al ambiente.  Sin embargo, esta liberación no siempre conduce a exposición.  Usted puede exponerse a una sustancia solamente cuando entra en contacto con ésta.  Ese contacto—y por lo tanto esa exposición—puede ocurrir cuando usted inhala, ingiere o bebe la sustancia, o cuando ésta toca su piel.  Sin embargo, como el uranio es radioactivo, usted también puede exponerse a su radiación si está cerca de esta sustancia.

Aun cuando se exponga al uranio, puede que no sufra daño.  Esto dependerá de factores tales como la dosis (la cantidad), la duración (por cuanto tiempo) y la manera como entró en contacto con esta sustancia.  La posibilidad de sufrir daño depende también de si usted ha estado expuesto a otras sustancias químicas o materiales radioactivos, su edad, sexo, dieta, características personales, estilo de vida y estado de salud.

1.1 Una Mirada Más Detallada al Uranio

Objetivo

Esta sección describe al uranio en detalle y la forma en que usted puede exponerse a éste.

¿Qué es el uranio?

El uranio es un elemento radioactivo que ocurre naturalmente. El uranio natural es una mezcla de tres isótopos: 234U, 235U y 238U.  El isótopo más común es 238U; constituye cerca del 99% del uranio natural en masa.

Los tres isótopos tienen el mismo comportamiento químico, pero tienen diferentes propiedades radioactivas.

Las vidas-medias de los isótopos de uranio (el tiempo en el que la mitad del isótopo de uranio emite su radiación y se transforma en un elemento diferente) son muy largas.  El isótopo con menor radioactividad es 238U con una vida-media de 4.5 billones de años.

El uranio empobrecido es una mezcla de los mismos tres isótopos de uranio excepto que tiene muy poco 234U y 235U.  Es menos radioactivo que el uranio natural.

El uranio enriquecido es otra mezcla de isótopos que tiene más 234U y 235U que el uranio natural. El uranio enriquecido es más radioactivo que el uranio natural.

¿Cómo se usa el uranio?

El uranio es casi tan duro como el acero y mucho más denso que el plomo.  El uranio natural se use para fabricar uranio enriquecido; el producto sobrante es uranio empobrecido. 

El uranio enriquecido se usa para fabricar combustible para plantas de energía nuclear.

El uranio empobrecido se usa como contrapeso en rotores de helicópteros y en partes de aviones, como escudo protector contra radiación ionizante, como componente de municiones para que éstas penetren más fácilmente los vehículos blindados del enemigo y como blindaje en vehículos militares.
¿Dónde se encuentra el uranio?

El uranio puede ser liberado al ambiente por la erosión causada por el viento y el agua y por erupciones volcánicas.    

Las industrias de minería, molienda y procesamiento de uranio también pueden liberar esta sustancia al ambiente.  Las industrias de uranio inactivas pueden continuar liberando uranio al ambiente.

Posibles Fuentes Resultado
El aire: En el aire, el uranio existe en forma de polvo. Partículas muy pequeñas de uranio en el aire pueden caer sobre el agua, las plantas y el suelo.  La lluvia aumenta la cantidad de uranio que se deposita en el suelo.
El agua:  Se puede encontrar uranio en el agua potable; niveles más altos tienden a ocurrir en pozos excavados en formaciones rocosas ricas en uranio. El uranio en aguas de superficie puede ser transportado largas distancias.  Cierta cantidad de uranio en el agua se adsorberá al sedimento y a otras partículas en el agua.
El suelo:  El uranio ocurre en forma natural en casi todas las rocas y suelos.  El uranio que se deposita sobre la tierra puede mezclarse con el suelo, puede pasar a aguas de superficie o puede adsorberse a la raíz de plantas.
Los alimentos: La ingesta diaria se ha estimado entre 0.9 y 1.5 microgramos de uranio al día (µg/día). El uranio puede adherirse  a la raíz de plantas.  Patatas, rábanos u otras verduras  que no se laven son la fuente principal de uranio en la dieta.

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1.2 ¿Cómo Puede Ocurrir la Exposición al Uranio?

Principales fuentes de exposición

Para la mayoría de la gente, las principales fuentes de exposición son los alimentos y el agua potable.

Las raíces de hortalizas tales como patatas, chirivías, nabos y camotes proveen la mayor cantidad en la dieta.  Las concentraciones en estos alimentos están directamente relacionadas con las concentraciones de uranio en el suelo donde crecieron estas hortalizas.

Otras fuentes de exposición al uranio

Las personas que trabajan con materiales y productos que contienen uranio pueden estar expuestas en el trabajo.  Esto incluye a trabajadores en minas, molinos o que procesan o producen productos de uranio.  Las personas que trabajan con abonos de fosfato también pueden estar expuestas a niveles de uranio más altos.

La gente que vive cerca de minas de uranio o de plantas que procesan o manufacturan productos de uranio puede estar expuesta a niveles más altos de uranio que la población general.

La gente que vive cerca de áreas donde se usan armas con proyectiles de uranio empobrecido también puede estar expuesta.

Fuentes de exposición secundarias

En la mayor parte de los Estados Unidos, los niveles de uranio que se encuentran en el agua potable son bajos. Niveles más altos se pueden encontrar en áreas en las que el suelo y las rocas tienen niveles naturales de uranio más altos.


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1.3 Como el Uranio Puede Afectar su Salud

Objetivo

Esta sección describe como el uranio entra a su cuerpo y los efectos sobre la salud que se han descrito en estudios de seres humanos y de animales.

Como el uranio entra a su cuerpo

El uranio puede entrar al cuerpo en el aire, el agua, los alimentos o por contacto con la piel.

Posibles Fuentes Posibles Vías de Exposición
El aire Solamente cerca del 0.76–5% del uranio que usted inhala pasará a la sangre a través de las vías respiratorias (nariz, boca, garganta, pulmones).  Algunos compuestos de uranio son removidos lentamente de los pulmones.
Los alimentos y el agua Solamente cerca del 0.1–6% del uranio que usted ingiere pasará a la sangre a través del tubo digestivo (boca, estómago, intestinos).  Los compuestos de uranio que se disuelven en agua pasan a la sangre más fácilmente que los compuestos de uranio poco solubles en agua. 
Contacto con la piel Una cantidad muy pequeña de uranio puede ser absorbida a través de la piel; los compuestos de uranio solubles en agua se absorben más fácilmente.

Como el uranio abandona su cuerpo

La mayor parte del uranio que se ingiere e inhala no se absorbe en el cuerpo y es eliminado en las heces.  El uranio que se absorbe abandona el cuerpo en la orina.  Parte del uranio que se inhala puede permanecer en los pulmones durante largo tiempo.

El uranio que se absorbe se deposita a través del cuerpo; los niveles más altos se encuentran en los huesos, el hígado y los riñones.  El 66% del uranio en el cuerpo se encuentra en los huesos.  Puede permanecer en los huesos largo tiempo; la vida media del uranio en los huesos es de 70–200 días (este es el tiempo que tarda la mitad del uranio en abandonar los huesos).  La mayor parte del uranio que no está en los huesos abandona el cuerpo en 1–2 semanas.
Introducción a los efectos del uranio sobre la salud

El uranio natural y enriquecido tienen los mismos efectos químicos en el cuerpo.

Los efectos sobre la salud del uranio natural y uranio empobrecido se deben a los efectos químicos de estas sustancias y no a la radiación.
Principales efectos sobre la salud

El uranio afecta principalmente a los riñones.  En seres humanos y animales que inhalaron o ingirieron compuestos de uranio se observó daño de los riñones.  Sin embargo, en soldados que han tenido durante años fragmentos de uranio metálico en el cuerpo no se ha observado daño del riñón en forma consistente.  La ingestión de compuestos de uranio solubles en agua causará efectos en el riñón en dosis más bajas que la exposición a compuestos de uranio insolubles.

Los trabajadores que inhalaron hexafluoruro de uranio sufrieron irritación respiratoria y acumulación de líquido en los pulmones.  Sin embargo, estos efectos fueron atribuidos a irritación causada por el ácido hexafluorídrico y no por el uranio.

La inhalación de compuestos de uranio insoluble también puede producir daño de las vías respiratorias.
Otros efectos del uranio sobre la salud

Aparte de daño de los riñones, ningún otro efecto se ha observado en forma consistente es seres humanos que inhalaron o ingirieron compuestos de uranio, o en soldados con fragmentos de uranio metálico en el cuerpo. 

La exposición oral prolongada de ratas al uranio ha producido alteraciones del comportamiento y de los niveles de ciertas sustancias químicas en el cerebro.

El uranio disminuyó la fertilidad en algunos estudios en ratas y ratones; sin embargo, esto no se observó en otros estudios.

La aplicación de compuestos solubles de uranio sobre la piel de animales produjo irritación y leve daño de la piel.    
Uranio y cáncer Ni el Programa de Toxicología Nacional (NTP), la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer (IARC) o la EPA han clasificado al uranio natural o empobrecido en cuanto a cáncer.

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1.4 Los Niños y el Uranio

Objetivo

Esta sección discute los posibles efectos de la exposición al uranio en seres humanos desde la concepción hasta los 18 años de edad, y la forma como usted puede protegerse contra tales efectos.

Efectos de exposición en niños en general

No hay datos que describan los efectos de la exposición al uranio en niños o animales jóvenes. Aunque se cree que los niños probablemente sufrirían los mismos efectos que los adultos, no se sabe si los niños son más susceptibles a los efectos del uranio que los adultos.

¿Qué se sabe de defectos de nacimiento?

No se sabe si el uranio puede causar daño al feto.  No se ha identificado ningún estudio científicamente sólido que demuestre que han ocurrido defectos de nacimiento debido a exposición al uranio.

En algunos estudios en animales, la exposición a niveles altos de uranio durante la preñez, niveles que fueron tóxicos para las madres, ha producido muertes prematuras y defectos de nacimiento en las crías.  Sin embargo, no está claro si esto sucedería en la ausencia de efectos sobre la madre. Hay estudios que no han observado defectos de nacimiento.

En algunos estudios, la exposición de ratas durante la preñez alteró los resultados de algunas pruebas de la función cerebral de las crías.  En estudios similares se observaron alteraciones en los ovarios de crías hembras.

En un estudio se observó que la administración de cantidades altas de uranio a ratas recién nacidas alteró la formación de los dientes.

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1.5 Como Usted Puede Disminuir su Exposición al Uranio

Los alimentos

Evite el consumo de hortalizas que crecen en suelos con niveles altos de uranio. Al menos considere lavar las frutas y hortalizas que crecen en ese suelo y deseche la porción exterior de la hortaliza.

El agua potable

Considere analizar el agua si sospecha que su agua potable contiene niveles altos de uranio; si los niveles de uranio son elevados, considere tomar agua en botella.

El suelo Si usted vive cerca de un sitio de desechos peligrosos donde hay niveles altos de uranio sin control, no deje que los niños jueguen en la tierra. Los niños ponen tierra en la boca y hay uranio en la tierra. Además, asegúrese de que se laven las manos a menudo, especialmente antes de comer.

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1.6 Pruebas Médicas para Determinar Exposición al Uranio

Objetivo

El uranio natural se encuentra en la dieta normal, de manera que siempre habrá cierta cantidad de uranio en su cuerpo. Si además usted está expuesto a uranio empobrecido, la cantidad total de uranio en su cuerpo aumentará. Esta sección identifica pruebas médicas que pueden determinar si hay uranio en su cuerpo, y recomienda medidas de seguridad contra sustancias tóxicas.

Se puede medir uranio en la sangre y la orina

Se puede medir uranio en la sangre, la orina, el cabello y los tejidos del cuerpo.   Normalmente, la prueba de orina es el método preferido para evaluar exposición al uranio. También se puede medir la cantidad de radiación emitida por el uranio en su cuerpo.

La mayoría de las pruebas son para uranio total; sin embargo, hay pruebas costosas disponibles para estimar la cantidad de uranio natural y la de uranio empobrecido.

Lo que las pruebas de exposición al uranio pueden indicar

La mayor parte del uranio abandona el cuerpo en unos días.  Niveles altos de uranio en la orina pueden indicar que usted ha estado expuesto a cantidades altas de uranio  una o dos semanas atrás.

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1.7 Recomendaciones del Gobierno Federal para Proteger la Salud

Objetivo

Una manera a través de la cual el gobierno federal promueve la salud pública es regulando las sustancias tóxicas o recomendando formas de tratar o evitar sustancias tóxicas.

El gobierno federal regula las sustancias tóxicas

Los reglamentos son imponibles por ley. La EPA, Administración de Salud y Seguridad Ocupacional (OSHA), la Comisión de Regulación Nuclear (USNRC) y la Administración de Alimentos y Drogas (FDA) son algunas agencias federales que han adoptado reglas para sustancias tóxicas.

El gobierno federal recomienda medidas de seguridad para sustancias tóxicas

La Agencia para Sustancias Tóxicas y el Registro de Enfermedades (ATSDR) y el Instituto Nacional de Salud y Seguridad Ocupacional (NIOSH) han desarrollado recomendaciones para sustancias tóxicas. A diferencia de los reglamentos imponibles, estas recomendaciones tienen solamente el carácter de advertencia.

Reglamentos para sustancias tóxicas Los reglamentos y recomendaciones pueden ser expresados como niveles que “no-deben-excederse”, en otras palabras, niveles de la sustancia tóxica en el aire, el agua, el suelo o los alimentos que no sobrepasen niveles críticos que se basan generalmente en niveles que afectan a los animales. Estos niveles luego se ajustan para la protección de seres humanos. En algunas ocasiones, estos niveles que “no-deben-excederse” difieren entre organizaciones federales. Diferentes organizaciones usan diferentes duraciones de exposición (una jornada de 8 horas diarias o de 24 horas diarias), diferentes estudios en animales, o enfatizan algunos factores sobre otros dependiendo de la misión de la organización.
Esté atento a actualizaciones de reglamentos Las recomendaciones y reglamentos también son actualizados periódicamente a medida que se dispone de información adicional. Para obtener la información más reciente, consulte a la agencia u organización federal que otorga la recomendación o el reglamento.
Federal Organization Regulation or Recommendation
La Agencia de Protección Ambiental (EPA) La EPA ha establecido un nivel de contaminación máximo de 0.03 mg/L y una meta de agua potable totalmente libre de uranio.
La Administración de Salud y Seguridad Ocupacional (OSHA) La OSHA ha establecido un límite legal de 0.05 mg U/m3 para uranio soluble y de 0.25 mg U/m3 para uranio insoluble promediados sobre una jornada de 8 horas al día.

El Instituto Nacional de Salud y Seguridad Ocupacional (NIOSH)

 

El NIOSH recomienda un límite de exposición de 0.05 mg U/m3 para uranio soluble y de 0.2 mg U/m3 para uranio insoluble promediados sobre una jornada de 10 horas al día. Además recomienda que la exposición a uranio soluble no sobrepase 0.6 mg U/m3 por más de 15 minutos.
La Comisión de Regulación Nuclear (NRC) La NRC ha establecido concentrationes límites de 0.0005, 0.0003, and 0.00002 microcuries/m3, promediadas sobre una jornada anual de 2,000 horas para trabajadores expuestos a una forma de uranio que se excreta a velocidad rápida, mediana, y lenta, respectivamente.

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1.8 ¿Dónde puedo obtener más información?

Si usted tiene preguntas o preocupaciones, por favor comuníquese con el departamento de salud y calidad ambiental de su comunidad o estado o con la ATSDR a la dirección y número de teléfono que aparecen más abajo.

La ATSDR también puede indicarle la ubicación de clínicas de salud ocupacional y ambiental. Estas clínicas se especializan en la identificación, evaluación y el tratamiento de enfermedades causadas por la exposición a sustancias peligrosas.

Las Reseñas Toxicológicas también están disponibles (en inglés) en Internet en www.atsdr.cdc.gov y en CD-ROM. Usted puede solicitar una copia del CD-ROM que contiene las Reseñas Toxicológicas de la ATSDR llamando libre de cargos al número de información y asistencia técnica al 1-800-CDCINFO (1-800-232-4636), a través de correo electrónico al cdcinfo@cdc.gov o escribiendo a:

Agency for Toxic Substances and Disease Registry
Division of Toxicology and Environmental Medicine
1600 Clifton Road NE
Mail Stop F-62
Atlanta, GA 30333
Fax: 1-770-488-4178

Las organizaciones con fines de lucro pueden solicitar copias de las Reseñas Toxicológicas finalizadas a:

National Technical Information Service (NTIS)
5285 Port Royal Road
Springfield, VA 22161
Phone: 1-800-553-6847 or 1-703-605-6000
Website: http://www.ntis.gov/


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